Vuurmieren zijn in staat om babykaaimannen te doden, zo blijkt uit nieuw onderzoek. 

Rode vuurmieren verschaffen zich regelmatig toegang tot nesten met onuitgekomen eieren van kaaimannen door de moeder te verjagen met hun beten.

Vervolgens kruipen ze door openingen in de eieren naar binnen, doden ze babykaaimannen en eten ze van de lichamen van de reptielen.

Dat melden Argentijnse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Journal of Herpetology.

Aanval

De wetenschappers troffen in het wild regelmatig rode vuurmieren aan in de nesten van kaaimannen.

Ze besloten te onderzoeken in welke mate de insecten het broedproces verstoren. Bij hun experimenten plaatsten de wetenschappers kolonies van rode vuurmieren in de buurt van nesten van kaaimannen met eieren.

Ze registreerden vervolgens wat de insecten uitspookten in de nesten van kaaimannen en hoe veel van de eieren uitkwamen.

Kansloos

Uit het onderzoek blijkt dat de mierenkolonies zeer gerichte aanvallen uitvoeren op de eieren van kaaimannen.

Ongeboren kaaimanbaby's hebben in een nest dat zich in de buurt van een vuurmierenkolonie bevindt, ongeveer 10 procent minder kans om levend ter wereld te komen dan soortgenoten die in een omgeving zonder vuurmieren geboren worden.  

In totaal sterft in het kaaimanbroedseizoen in Argentinië waarschijnlijk 26 procent van alle baby's door aanvallen van rode vuurmieren.   

Gruwelijk

De ongeboren dieren zijn vrijwel kansloos tegen de insecten, zo benadrukt hoofdonderzoeker Carlos Ignacio Pina op nieuwssite New Scientist. "Het is niet één kaaiman tegen één vuurmier, maar één kaaiman tegen 100.000 vuurmieren."

Tijdens de experimenten in het laboratorium zag hij gruwelijke taferelen. "Een aanval wordt uitgevoerd door zo veel mieren dat de babykaaimannen als een gek beginnen te schudden en te bewegen om los te komen."

Het aantal kaaimannen dat omkomt bij aanvallen van vuurmieren, is volgens de wetenschappers echter niet zo groot dat het voortbestaan van de reptielensoort in Argentinië in gevaar zal komen.