Mieren kunnen ook in de ruimte verrassend goed samenwerken, zo blijkt uit een nieuw experiment in internationaal ruimtestation ISS. 

Hoewel mieren in de ruimte vaak wegzweven van de muren van hun verblijven, slagen de dieren er toch in om gezamenlijk nieuwe ruimtes te verkennen.

Hun collectieve zoektochten verlopen wel wat langzamer dan op aarde.

Dat melden onderzoekers van de Universiteit van Stanford in het wetenschappelijk tijdschrift Frontiers in Ecology and Evolution.

Deurtje

De wetenschappers onderzochten de samenwerking van mieren in de ruimte door acht kolonies van mieren naar het ISS te laten vervoeren.

De dieren verbleven in speciale containers met een nestverblijf en enkele ruimtes die ze alleen via een speciaal deurtje konden bereiken.      

Bij de start van het experiment werd deze deur geopend door astronauten, zodat de mieren het voor hun onbekende verblijf konden verkennen.

Efficiënt

De wetenschappers bestudeerden later op videobeelden hoe snel de insecten zich door de nieuwe ruimte verspreidden. De samenwerking tussen de diertjes in het ruimtestation werd vergeleken met de prestaties van mierenkolonies op aarde die aan hetzelfde experiment werden onderworpen.  

Hoewel de mieren op aarde efficiënter werkten, waren de onderzoekers verbaasd over de prestaties van de 'ruimtemieren'.

"We hadden geen idee wat ze zouden doen. We wisten niet of ze überhaupt in staat waren tot een zoektocht in de ruimte", verklaart hoofdonderzoekster Deborah Gordon op BBC News.

Robots

De insecten raakten regelmatig los van de muren door het gebrek aan zwaartekracht, maar herstelden zich ook verrassend vaak van zo'n val. "Soms grepen ze zich vast aan een andere mier, en soms slaagden ze er gewoon in om zichzelf weer tegen het oppervlak van hun verblijf aan te drukken", aldus Gordon.  

Het onderzoek naar de samenwerking van mieren moet uiteindelijk leiden tot de bouw van robots die kunnen samenwerken, mogelijk ook in de ruimte.