Buidelratten, die immuun zijn voor beten van giftige slangen, hielpen toxicologen op weg naar een nieuw, betaalbaar antigif tegen slangenbeten.

Dat maken de toxicologen in kwestie vandaag bekend tijdens de presentatie van hun onderzoek op het jaarlijks congres van de American Chemical Society in Denver.

De wetenschappers voorspellen dat het antigif duizenden levens kan redden zonder de bijwerkingen van huidige behandelingen. Jaarlijks worden wereldwijd zo'n 421 000 mensen door giftige slangen gebeten. 20 000 van hen komen te overlijden.

Wetenschappers zijn al sinds de jaren veertig geïntrigeerd door de buidelrat die slangenbeten schijnbaar onaangedaan doorstaat. In de jaren negentig identificeerden wetenschappers de Lethal Venom Neutralizing Factor, een molecuul dat slangengif in buidelratten neutraliseert.

Blijkbaar is daar sindsdien niets mee gedaan, zegt hoofdonderzoeker van de huidige studie Claire Komives, van de San Jose State University.

Eiwitten

Komives en haar team maakten het molecuul kunstmatig na en injecteerden de stof in muizen. Die bleken vervolgens blootstelling aan gif van de Texaanse ratelslang en een giftige adder uit Pakistan te weerstaan.

Hoe dat precies kan is nog niet bekend, maar computermodellen voorspellen dat het molecuul bindt aan eiwitten in gif, waardoor die niet langer schadelijk zijn.

De toxicologen slaagden erin darmbacterie E. coli te manipuleren om het beschermende molecuul te produceren. Dat garandeert goedkope productie van het antigif. Bovendien leidt die productiemethode tot een pure vorm van het tegengif die minder bijwerkingen heeft dan traditionele alternatieven.