Mars had vier miljard jaar geleden waarschijnlijk een gigantische oceaan. Het water besloeg waarschijnlijk meer dan de helft van het noordelijk halfrond van de planeet.

Zo blijkt uit nieuw wetenschappelijk onderzoek. De oceaan was op sommige plaatsen 1,6 kilometer diep en bevatte meer water dan de Noordelijke IJszee.

Dat melden Amerikaanse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Science.

Deuterium

De wetenschappers baseren hun conclusies op waarnemingen van telescopen waarmee de hoeveelheid halfzwaar water in de atmosfeer van Mars is vastgesteld.

Halfzwaar water is een natuurlijke vorm van water waarin één waterstofatoom is vervangen door deuteriumatoom. Aangezien dit water zwaarder is dan normaal water verdwijnt het na verdamping maar heel geleidelijk uit de atmosfeer van een planeet.

De hoeveelheid water met deuterium is in de atmosfeer van Mars zo groot dat er in de geschiedenis van de planeet een hoeveelheid water moet zijn verdampt van ongeveer twintig miljoen kubieke kilometer.

Vlaktes

"Onze studie laat zien hoeveel water er ooit op Mars te vinden was, doordat we in detail berekenen hoeveel water de planeet heeft verloren aan de ruimte", verklaart onderzoeker Geronimo Villanueva van de NASA op nieuwssite ScienceDaily.

Gezien de geografie van Mars is het waarschijnlijk dat twintig miljoen kubieke kilometer water ooit in de lage vlaktes van het noordelijke halfrond heeft gestaan.

Als zich hier inderdaad ooit een oceaan bevond, besloeg die zee ongeveer 19 procent van het oppervlak van de rode planeet.