De NASA-ruimtesonde Dawn is vrijdag succesvol gearriveerd bij dwergplaneet Ceres. 

Het ruimtevaartuig heeft zich vrijdagmiddag rond 13.20 uur Nederlandse tijd in een baan rond de dwergplaneet geplaatst, zo meldt de NASA op Twitter. 

De sonde moet met foto's en metingen meer duidelijkheid verschaffen over de ontstaansgeschiedenis en de samenstelling van Ceres, een klomp van rotsen en ijs die vier keer zo klein is als de maan.

Ook zal Dawn meer informatie verzamelen over twee mysterieuze stippen die zijn aangetroffen op het oppervlak van de dwergplaneet.

Ionenmotor

Het is voor het eerst dat een door mensen gemaakt ruimtevaartuig rond een dwergplaneet cirkelt. Ceres bevindt zich op gemiddeld 428 miljoen kilometer afstand van de aarde. 

De manoeuvre waarmee Dawn zich in een baan rond de galactische rotsklomp plaatste, werd uitgevoerd met behulp van een ionenmotor. Deze speciale motor produceert zijn voorstuwingskracht door elektrisch geladen deeltjes met grote snelheid af te stoten.

In de komende zes weken zal de ruimtesonde zijn afstand tot Ceres verder verkleinen. Als alles goed gaat, zal Dawn in april op 13.500 kilometer boven het oppervlak van de dwergplaneet cirkelen.

Uiteindelijk zal de afstand tussen de planeet en de sonde zelfs worden verkleind tot slechts 400 kilometer. Ter vergelijking: het ruimtestation ISS zweeft ongeveer even hoog boven de aarde. 

Camera

De ruimtesonde is uitgerust met een camera die foto's van 66 megapixel kan maken. Verder beschikt Dawn over een spectrometer en een neutronenspectrometer waarmee de chemische samenstelling van de dwergplaneet kan worden gemeten.

De missie van Dawn moet in de eerste plaats tot nieuwe inzichten leiden over het ontstaan van planeten. Ceres ligt in de planetoïdengordel, een regio in het zonnestelsel die bestaat uit honderdduizenden kleine objecten.

Door samenklontering van deze objecten groeide Ceres uit tot het formaat van een dwergplaneet. Maar de klomp van rotsen en ijs bereikte nooit het formaat van een volwassen planeet. De wetenschappers hopen meer inzicht te krijgen in dit proces.

IJs

Verder is Ceres interessant, omdat de planeet voor ongeveer 20 procent uit ijs bestaat. Mogelijk is er zelfs een ondergrondse oceaan van vloeibaar water te vinden onder het oppervlak.

Onlangs werden er ook twee mysterieuze witte vlekken op Ceres gefotografeerd door Dawn. Over de oorsprong van deze stippen wordt druk gespeculeerd. Sommige wetenschappers vermoeden dat het gaat om een soort littekens van meteorietinslagen of mineralen die zijn afgezet door actieve geisers, zo meldt Scientific American.

Video: Dawn is succesvol gearriveerd bij Ceres