Als orka's op jacht gaan, nemen de oudste vrouwtjes vaak de leiding, zo blijkt uit nieuw onderzoek. 

De oudere vrouwtjes loodsen de andere dieren in tijden van hongersnood waarschijnlijk naar de beste plekken om op zalm te jagen.

Die rol verklaart mogelijk waarom orka's nog lang blijven leven nadat ze onvruchtbaar zijn geworden. Britse en Canadese biologen komen tot die conclusie in het wetenschappelijk tijdschrift Current Biology.

De wetenschappers bestudeerden honderden uren aan videobeelden van jagende orka's voor de kust van de Canadese provincie British Columbia.

Doordat de dieren in deze regio al ruim dertig jaar worden geobserveerd is van alle individuele orka's bekend hoe oud ze zijn en wat hun levensgeschiedenis is.      

Uit een statische analyse van de jachtpartijen bleek dat vrouwtjes die de menopause al hadden doorgemaakt het vaakst op kop zwommen bij een aanval. Volwassen mannetjes bleven meestal in de buurt van hun moeder.

Onmisbaar

Ook uit gegevens van Chinese vissers blijkt volgens de onderzoekers dat oudere vrouwtjesorka's vaak de leiding nemen bij de jacht, vooral in periodes waarin de zalm (een belangrijke voedingsbron voor orka's) schaars is.

Volgens de onderzoekers suggereren de bevindingen dat vrouwtjes op leeftijd onmisbaar zijn voor orkafamilies door hun jarenlange ervaring met zoektochten naar voedsel.

Daarmee lijkt een verklaring gevonden voor de hoge leeftijd die vrouwtjesorka's nog bereiken nadat ze in de menopauze zijn geraakt. Bij veel diersoorten sterven individuen relatief snel nadat ze onvruchtbaar zijn geworden.

"Dit is de eerste studie die laat zien dat onvruchtbare orkavrouwtjes een belangrijke rol spelen in hun samenleving doordat ze ecologische informatie opslaan in hun herinnering", verklaart onderzoeker Darren Croft op de nieuwssite van het wetenschappelijk tijdschrift Science.