De NASA-ruimtesonde Dawn nadert de dwergplaneet Ceres, waarop het onlangs enkele mysterieuze stippen fotografeerde.

Het ruimtevaartuig maakte op 46.000 kilometer afstand van de planeet een foto van twee witte stippen in een krater op de dwergplaneet.

Vrijdag zal de sonde zich in een baan rond Ceres plaatsen en kunnen wetenschappers meer informatie verzamelen over de vreemde vlekken, maar vooral over de samenstelling en ontstaansgeschiedenis van Ceres.

Dat meldt de NASA.

Video: NASA-ruimtesonde nadert Ceres

Klomp

Het onderzoek van Dawn moet in de eerste plaats tot nieuwe inzichten leiden over het ontstaan van planeten. Ceres ligt in de planetoïdengordel, een regio in het zonnestelsel die bestaat uit honderdduizenden kleine objecten.

Door samenklontering van deze objecten groeide Ceres uit tot het formaat van een dwergplaneet. Maar de klomp van rotsen en ijs bereikte nooit het formaat van een volwassen planeet. De wetenschappers hopen meer inzicht te krijgen in dit proces.

Oceaan

Verder is Ceres interessant, omdat de planeet voor ongeveer 20 procent uit ijs bestaat. Mogelijk is er zelfs een ondergrondse oceaan van vloeibaar water te vinden onder het oppervlak.

Over de oorsprong van de mysterieuze witte vlekken die zijn gefotografeerd op de planeet, wordt ook druk gespeculeerd. Sommige wetenschappers vermoeden dat het gaat om een soort littekens van meteorietinslagen of mineralen die zijn afgezet door actieve geisers, zo meldt Scientific American.

Bevestiging

De ruimtesonde Dawn is niet alleen uitgerust met camera's, maar ook met een spectrometer en een neutronenspectrometer waarmee de chemische samenstelling van de dwergplaneet kan worden gemeten.

Het ruimtevaartuig moet vrijdag vanaf 13.20 uur rond Ceres gaan cirkelen. Of de sonde zich in een correcte baan rond de dwergplaneet heeft geplaatst, wordt waarschijnlijk pas in de namiddag duidelijk.

Hoofdonderzoeker Robert Mase heeft veel vertrouwen in een goede afloop. "Dawn is klaar om geschiedenis te schrijven", verklaart hij. "Ons team is zeer benieuwd wat de planeet voor ons in petto heeft." 

Overigens is Ceres niet het eerste hemellichaam dat wordt bezocht door ruimtesonde Dawn. De sonde werd al in 2007 gelanceerd en onderzocht eerst een andere planetoïde genaamd Vesta.