Een Italiaanse wetenschapper stelt dat het binnen twee jaar mogelijk is om het hoofd van mensen naar een nieuw lichaam te transplanteren. 

De techniek zou het mogelijk maken om patiënten te genezen wiens lichaam is verwoest door een spierziekte of een ernstige vorm van kanker.

Het aansluiten van het hoofd op een nieuw zenuwstelsel en het voorkomen van afstotingsverschijnselen in het nieuwe lichaam is in theorie al mogelijk.

Neuroloog Sergio Canavero beschrijft de techniek voor een hoofdtransplantatie in een studie die onlangs is gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Surgical Neurology International.

Gekoeld

Bij de ingreep moeten het hoofd van de patiënt en het donorlichaam volgens Canavero eerst worden gekoeld, zodat de lichaamscellen langer kunnen overleven zonder zuurstof.

Vervolgens zal eerst het nekweefsel worden verwijderd bij het hoofd, zodat de bloedvaten kunnen worden aangesloten op het nieuwe lichaam.

Daarna wordt het ruggemerg van de patiënt doorgesneden en verbonden met het ruggemerg van het donorlichaam. Dit lastige proces wil Canavero stimuleren met polyethyleenglycol, een stof die cellen stimuleert om zich met elkaar te vermengen.

Afstoting

Afstotingsverschijnselen zouden volgens de Italiaan kunnen worden voorkomen met medicijnen die nu worden gebruikt bij transplantaties van armen, benen of gezichten. 

Uiteindelijk zou de patiënt drie tot vier weken in coma worden gehouden, zodat het hoofd en het lichaam kunnen herstellen van de operatie.

Na een geslaagde hoofdtransplantatie zouden mensen binnen een jaar in staat moeten zijn om te kunnen lopen met hun nieuwe lichaam.

Ethiek

Canavero is zich ervan bewust dat een transplantatie van een hoofd naar een nieuw lichaam veel ethische vraagstukken met zich meebrengt. Ben je bijvoorbeeld nog dezelfde persoon als je het lichaam van iemand anders krijgt?

"Ethiek is het grote struikelblok", verklaart Canavero in het Britse tijdschrift New Scientist.  "Moeten we dit soort chirurgie wel uitvoeren? Dat is de grote vraag. Waarschijnlijk zullen veel mensen vinden dat we het niet moeten doen."

Toch is Canavero vastbesloten om de techniek uiteindelijk in de praktijk te brengen. "Als mensen in Europa of de Verenigde Staten het niet willen, betekent dat niet dat deze transplantatie niet ergens anders kan worden uitgevoerd. We zijn nu op een punt waarop deze ingreep technisch haalbaar is."