Wetenschappers hebben ontdekt dat koralen uit het Great Barrier Reef soms plastic eten. 

Bij een experiment werden er plasticdeeltjes aangetroffen in de magen van bepaalde koralen uit het beroemde Australische koraalrif.

De organismen verwarren het plastic mogelijk met de planktondiertjes die ze normaal gesproken eten.

Dat melden de onderzoekers van de James Cook University in het wetenschappelijk tijdschrift Marine Biology.

Vishengels

De wetenschappers deden eerst een verkennende studie in het Great Barrief Reef. Ze namen verschillende watermonsters in de buurt van individuele riffen.

In al het water dat ze onderzochten, vonden ze minieme plastic deeltjes die waarschijnlijk afkomstig waren van boten en dobbers van vishengels.

Bij een vervolgexperiment verzamelden de onderzoekers een groot aantal koralen uit het rif en plaatsten ze de organismen in een bak met water, waarin ook plastic deeltjes waren gedeponeerd.

Na twee nachten bleek dat de meeste koralen van het plastic hadden gegeten. Het onverteerbare afval werd aangetroffen in de magen van de kleine organismen.

Tempo

Volgens hoofdonderzoeker Nora Hall is dat goed verklaarbaar. "Koralen verkrijgen hun energie deels uit fotosynthese door een symbiose met algen", verklaart ze op nieuwssite ScienceDaily. "Maar ze voeden zich ook met een grote variëteit aan ander voedsel, waaronder plankton en andere microscopische organismen die in zeewater leven."

Waarschijnlijk zien de koralen het plastic aan voor plankton. "Ze aten tijdens het experiment ongeveer op hetzelfde tempo van het plastic als van plankton", aldus Hall.

Onverteerbaar

De bevindingen voorspellen weinig goeds voor koraalriffen die worden geteisterd door deeltjes plastic.

"Als de vervuiling met plastic toeneemt in het Great Barrier Reef zullen de magen van koralen steeds voller raken met onverteerbaar afval", aldus onderzoekster Mia Hoogenboom.