Britse wetenschappers hebben de resten van een prehistorisch zeereptiel ontdekt in een museumcollectie. 

Het gaat om een nog onbekende soort die behoorde tot de Ichthyosaurussen, een geslacht van dolfijnachtige reptielen die 189 miljoen jaar geleden veel voorkwamen op de plek waar nu de Noordzee ligt.

De botten van het unieke dier komen uit een collectie van het Doncaster Museum and Art Gallery en werden lange tijd ten onrechte aangezien voor een gipsen afgietsel.

Dat melden onderzoekers van de Universiteit van Manchester in het wetenschappelijk tijdschrift Journal of Vertebrate Paleontology.

Maag

Paleontoloog Dean Lomax ontdekte tijdens een zoektocht in de archieven van het museum dat het afgietsel in werkelijkheid een origineel fossiel was.

De versteende resten bleken in 1980 al te zijn gevonden op het strand van de Britse plaats Dorset en vervolgens naar het museum te zijn gebracht.

Uit nader onderzoek is nu gebleken dat de anatomie van de vinbotten zo bijzonder is, dat het dier mag worden beschouwd als een nog niet eerder ontdekte soort Ichthyosaurus.

Maag

Verder bleek de maaginhoud van het dier nog te zien in het fossiel. "We weten wat de laatste maaltijd van het dier was", aldus Lomax op BBC News.

"We kunnen kleine haakvormige stukjes zien in de maag, waarschijnlijk zijn die afkomstig van de tentakels van inktvissen."

Musea

Dean vermoedt dat er wereldwijd nog veel meer fossielen liggen te wachten op ontdekking in de collecties van natuurmusea. 

"Niet alle paleontologische ontdekkingen worden in het veld gedaan", verklaart hij op de nieuwssite van de Universiteit van Manchester.  "Deze vondst toont aan dat er nog veel meer nieuwe soorten zijn te vinden in museumcollecties, niet alleen Ichthyosaurussen."