Amerikaanse wetenschappers hebben ontdekt dat zwavelbacteriën vermoedelijk al ruim twee miljard jaar stilstaan in hun evolutie. 

Dat melden de onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Proceedings of the National Academy of Sciences.

De organismen die in modderlagen op de zeebodem leven hebben al 2,3 miljard jaar geen waarneembare veranderingen meer ondergaan. De zwavelbacteriën evolueren waarschijnlijk niet, omdat hun leefomgeving uiterst stabiel is.

De wetenschappers van de Universiteit van Californië onderzochten fossielen van zwavelbacteriën uit twee geologische periodes die zijn gevonden in rotsen langs de kust van Australië. De organismen bleken 1,8 en 2,3 miljard jaar oud te zijn, maar verschilden niet van elkaar op microscopisch niveau.

Ook de biologie van de bacteriën was vergelijkbaar: ze haalden beiden hun energie uit het verbranden of afbreken van zwavelmoleculen.  

Chili

De fossielen werden ook vergeleken met moderne zwavelbacteriën uit een vergelijkbare omgeving in Chili. Tot verbazing van de wetenschappers bleken ook deze organismen niet waarneembaar veranderd ten opzichte van hun 1,8 en 2,3 miljard jaar oude voorgangers.

Nog nooit eerder werd er een levensvorm ontdekt die zo lang niet evolueerde. De conclusie uit de studie moet nog wel bevestigd worden met onderzoek op meer fossielen. Ook is er nog geen genetisch bewijs. 

Darwin

"Het lijkt ongelooflijk dat deze levensvormen al twee miljard jaar niet zijn geëvolueerd", aldus hoofdonderzoeker William Schopf op de nieuwssite van de Universiteit van Californië. "We hebben het over een periode die de helft beslaat van de geschiedenis van de aarde."

Toch is het volgens de onderzoekers aannemelijk dat de bacteriën stilstaan in hun evolutie.

"Dit sluit perfect aan bij de ideeën van Darwin", aldus Schopf. "Deze micro-organismen zijn perfect aangepast aan hun omgeving. De biologische regel is dat ze niet zullen veranderen zo lang hun fysieke en biologische omgeving stabiel blijft."