Het hersenvolume van professionele boksers neemt vermoedelijk af doordat ze regelmatig klappen tegen het hoofd krijgen. Dat blijkt uit nieuw wetenschappelijk onderzoek. 

Hoe langer vechtsporters actief zijn op het hoogste niveau, hoe kleiner het volume van bepaalde hersendelen blijkt te zijn bij deze atleten.

Ook scoren de sporters relatief slecht bij cognitieve testjes waarbij denksnelheid wordt gemeten.

Dat melden Amerikaanse wetenschappers in het British Medical Journal.

MRI-scans

De onderzoekers volgden gedurend vier jaar 224 professionele vechtsporters, waaronder boksers en martial arts-vechters.

Bij alle proefpersonen werd met een MRI-scan elk jaar het volume van verschillende hersendelen gemeten. Ook namen de vechtsporters deel aan testjes op de computer waarbij werd gemeten hoe snel hun brein nieuwe informatie verwerkte.

Hun resultaten werden vergeleken met een controlegroep van 22 proefpersonen die niet aan vechtsport deden, maar wel dezelfde leeftijd en opleiding hadden.

Bewegingen

Uit het onderzoek bleek dat vooral vechtsporters met een lange carrière relatief veel hersenvolume leken te hebben verloren. Twee belangrijke hersenkernen (de thalamus en de nucleus cadautus) waren bij deze sporters gemiddeld 0,8 procent kleiner dan bij de controlegroep van proefpersonen, zo meldt nieuwssite ScienceDaily.

De thalamus is onder meer betrokken bij het verwerken van zintuiglijke informatie, emoties en de sturing van bewegingen. De nucleus caudatus speelt een belangrijke rol bij het leren en herinneren van informatie.

Het onderzoek wees verder uit dat de meest ervaren vechtsporters het slechtst presteerden bij cognitieve testjes. Ze verwerkten nieuwe informatie 8,8 procent langzamer dan de controlegroep. 

Knock-out

Verder viel op dat boksers meer hersenschade leken te hebben opgelopen bij hun wedstrijden dan martial arts-vechters. "De meest voor de hand liggende reden is waarschijnlijk dat zij meer klappen op hun hoofd krijgen", schrijft hoofdonderzoekster Sarah Banks.

"Deelnemers aan martial arts gaan misschien minder vaak voor de knock-out, omdat ze ook kunnen winnen met andere gevechtstechnieken dan slaan."