Wetenschappers hebben nu voor het eerst een menselijk fossiel gevonden dat de reis in kaart brengt die de mens ​tienduizenden jaren geleden vanuit Afrika via het Midden-Oosten naar Europa maakte. 

In het noorden van Israël, in de regio Galilea, werd een deel van een schedel aangetroffen van ongeveer 55 duizend jaar geleden. 

De anatomie van de schedel, waarvan het aangezicht en de onderkant ontbreekt, komt overeen met schedels die in Europa zijn gevonden, laat Israël Hershkovitz van de Universiteit van Tel Aviv weten. Hij en zijn collega's presenteren hun bevindingen in de editie van Nature die woensdag verscheen. 

De schedel behoorde volgens de wetenschappers toe aan wat zij migranten noemden, mensen die tienduizenden jaren geleden de doortocht naar Europa maakten. De vroegste resten van moderne mensen in Europa dateren van zo'n 45.000 jaar geleden. 

Onder de indruk

Deskundigen zijn onder de indruk van de vondst. "Dit is het eerste bewijs dat we hebben van de mensen die deze reis maakten", buiten enkele prehistorische werktuigen, aldus Eric Delson van Lehman College en het Amerikaanse Museum voor Natuurhistorie in New York.

Katerina Harvati van de Universiteit van Tübingen in Duitsland zegt dat de schedel aanknopingspunten biedt over de anatomie van de migranten. Van neanderthalers was bijvoorbeeld al langer bekend dat ze het gebied bevolkten, maar de schedel toont dat zij en moderne mensen als gedacht naast elkaar leefden, aldus Harvati. 

Dit gegeven ondersteunt het idee dat neanderthalers zich mengden met moderne mensen, zeggen experts. Chris Stringer van het Natuurhistorisch Museum in Londen liet weten dat de schedel het eerste fossiel is van een moderne mens uit West-Azië uit de tijd dat de twee mensensoorten elkaars nakomelingen droegen, zo'n 50.000 tot 60.000 jaar geleden.