De minst populaire dieren uit een marmottengroep slaan het vaakst alarm wanneer er gevaar dreigt.

Dat schrijven onderzoekers van de Universiteit van Californië in de Verenigde Staten in het tijdschrift Behavioral Ecology.

De onderzoekers hielden sinds 2002 iedere zomer bij welke marmotten alarm sloegen wanneer er bijvoorbeeld een coyote of havik naderde. Ook bestudeerden ze de groepsdynamiek, om te bepalen welke marmotten populair waren en veel sociale contacten onderhielden. Dat deden ze op basis van neuscontact, geknuffel en gestoei.

Op basis daarvan concluderen ze dat niet de populaire marmotten, maar de buitenbeentjes het vaakst alarm sloegen. Hun conclusie gaat in tegen de eerdere veronderstelling, dat juist toonaangevende marmotten het vaakst alarm slaan.

Volgens de onderzoekers hebben de marmotten twee redenen om vaak alarm te slaan. Ten eerste kunnen ze erdoor in achting stijgen bij hun groepsgenoten. Daarnaast zouden ze minder kunnen rekenen op hun groepsgenoten, en zich dus genoodzaakt voelen zelf alarm te slaan.