Een internationaal team van wetenschappers heeft acht belangrijke genen in kaart gebracht die bepalend zijn voor de grootte van menselijke hersenen.

De acht genen hebben invloed op het volume van belangrijke hersengebieden, die bijvoorbeeld het geheugen en de motoriek van mensen aansturen.

De bevindingen kunnen mogelijk nieuwe inzichten bieden in het onstaan van hersenziektes waarbij specifieke hersenstructuren krimpen, zoals Parkinson en Alzheimer.

Dat melden de onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Nature op basis van een grootschalig onderzoek.

DNA

Aan de studie werkten 290 wetenschappers mee uit 30 landen. Ze maakten hersenscans van 31.000 mensen en brachten ook de DNA-volgorde in kaart van al de proefpersonen.

Uiteindelijk vonden ze een verband tussen de grootte van verschillende hersenstructuren en acht specifieke genen.

"We hebben hiermee enkele hotspots in de DNA-volgorde geïdentificeerd die helpen om het menselijk brein te bouwen", verklaart onderzoeker Paul Thompson in het wetenschappelijk tijdschrift Science.

Krimpen

Het hersenvolume van mensen is een belangrijke maatstaf voor de functie van hun brein. "Hoe meer hersenweefsel, hoe beter", aldus Thompson.

Bij veel ouderdomsziektes zoals Parkinson en Alzheimer krimpen bepaalde hersenstructuren. Hier zitten waarschijnlijk ook gebieden bij, die worden beïnvloed door de acht geïdentificeerde genen. 

De genen spelen mogelijk dan ook een rol bij de ontwikkeling van bepaalde hersenziektes.

Meer onderzoek moet uitwijzen hoe de genen precies werken en of hersenziektes kunnen worden behandeld door hun werking te veranderen, bijvoorbeeld met medicijnen.