Italiaanse wetenschappers zijn erin geslaagd om een handschrift zichtbaar te maken op rollen perkament die in het jaar 79 na Chr. zijn verbrand bij een uitbarsting van de Vesuvius.

Dat melden de onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Nature Communications.

Met behulp van röntgenstraling zijn enkele letters en woorden ontcijferd op de zwartgeblakerde documenten. De perkamentrollen zijn mogelijk beschreven door de Oudgriekse filosoof Philodemus van Gadara, zo blijkt uit het onderzoek.

Bij het onderzoek werd het verbrande perkament blootgesteld aan röntgenstraling. Vervolgens werd door een computer precies berekend hoe snel de straling door de verschillende deeltjes van het verbrande papyrus doordrongen. Op stukjes waar inkt zat, kregen de röntgenstralen net iets meer weerstand.

Door deze minieme verschillen te meten, slaagden de wetenschappers erin om delen van in inkt geschreven teksten zichtbaar te maken op de computer.

Handschrift

Het gaat vooralsnog niet om grote stukken tekst. Tot nu toe zijn er slechts enkele handgeschreven letters en woorden op het perkament ontcijferd.

Hoofdonderzoeker Vito Mocella hoopt zijn methode om verbrand perkament te lezen nog verder te perfectioneren, zodat de documenten volledig kunnen worden ontcijferd. "De techniek is zeker nog niet perfect", aldus de Italiaan op BBC News.  

Stijl

Wel kunnen de wetenschappers al zien dat de stijl van de letters enigszins overeenkomt met het handschrift van Philodemus van Gadara. Van deze filosoof zijn al eerder documenten ontdekt in Herculaneum.

In het Italiaanse stadje zijn overigens veel verbrande perkamentrollen gevonden. Herculaneum werd na de uitbarsting van de Vesuvius in het jaar 79 bedolven onder negentien meter lava en as, net als Pompeï.