Wetenschappers hebben aangetoond dat de penis van anolisachtige hagedissen razendsnel evolueert.

Het geslachtsdeel van de mannelijke dieren veranderde in de loop van de evolutie zes keer sneller van vorm dan andere lichaamsdelen.

Dat melden onderzoekers van de Universiteit van Harvard in het wetenschappelijk tijdschrift Journal of Zoology.

De wetenschappers kwamen tot hun bevindingen door de penis te bestuderen bij 25 soorten anolissen, een hagedissenfamilie die veel voorkomt in het Caribisch gebied.

Ze zetten verschillen tussen de geslachtsdelen van de verschillende soorten af tegen de stamboom van de dieren. 

Uit de studie blijkt dat de grootte en de breedte van het geslachtsdeel relatief snel evolueerde in de ontstaansgeschiedenis van de dieren. Andere lichaamskenmerken van de anolissen, zoals de lengte van hun benen en de grootte van een huidkwab in de nek, bleven veel constanter.

Vermoeden

Het vermoeden dat genitaliën bij veel dieren sneller evolueren dan andere lichaamsdelen bestaat al langer. De vorm van de geslachtsdelen heeft namelijk een direct effect op de voortplanting.

Als één mannetje door een aparte vorm van zijn penis meer in de smaak valt bij vrouwtjes, krijgt hij automatisch veel nakomelingen die deze eigenschap ook hebben.

Verbaasd

Toch is hoofdonderzoekster Julia Klaczko verbaasd over de snelheid waarmee de penis van anolissen evolueert. "Dat de verschillen tussen soorten zo groot zijn, is een opmerkelijke bevinding", verklaart ze op de nieuwssite van New Scientist.

Wetenschappers vermoeden overigens dat de genitaliën van vrouwelijk anolissen net zo snel evolueren als die van mannetjes. Meer onderzoek moet uitwijzen of dat vermoeden klopt.