Wetenschappers hebben ontdekt dat de leeftijd van sterren kan worden bepaald aan de hand van de draaisnelheid. 

Hoe ouder een ster is, hoe minder snel het hemellichaam draait. Uit de rotatieperiode van sterren kan daardoor vrij nauwkeurig worden afgeleid hoe oud ze zijn, als tenminste ook de massa kan worden bepaald.

Dat melden onderzoekers van Harvard-Smithsonian Center voor Astrophysics in het wetenschappelijk tijdschrift Nature.

De wetenschappers kwamen tot hun bevindingen door de draaisnelheid te meten van enkele sterren waarvan bekend is dat ze ongeveer 2,5 miljard jaar oud zijn.

Helderheid

Voor de metingen maakten ze gebruik van de ruimtetelescoop Kepler. De rotatiesnelheid van de sterren (één rotatie per 18 dagen) leidden ze af aan variaties in helderheid die worden veroorzaakt door zonnevlekken die met de hemellichamen meedraaien. 

Het idee om sterren te dateren aan de hand van hun draaisnelheid stamt al uit de jaren zeventig.

"Een koele ster die nog jong is, draait heel snel", verklaart onderzoeker Soren Meibom op BBC News. "Maar net als bij een tol die op een tafel draait, neemt de snelheid af naarmate de ster ouder wordt."  

Afwijking

Nog nooit eerder werd het verband tussen draaisnelheid en ouderdom echter zo overtuigend aangetoond als in het nieuwe onderzoek.

"We hebben nu vastgesteld dat de relatie tussen massa, leeftijd en rotatiesnelheid van de sterren goed genoeg is gedefinieerd om de individuele leeftijd van sterren te bepalen met een afwijking van hooguit 10 procent", verklaart hoofdonderzoeker Sydney Barnes op de nieuwssite van het Harvard-Smithsonian Center.