Wetenschappers hebben bij Groenlandse walvissen genen ontdekt die bescherming lijken te bieden tegen ouderdom.

Het gaat om één genmutatie die mogelijk zorgt voor een verhoogde weerstand tegen kanker en de reparatie van genen.

Een ander gen heeft alleen invloed op het herstel van DNA.

Dat melden onderzoekers van de Universiteit van Liverpool in het wetenschappelijk tijdschrift Cell Reports.

DNA-volgorde

Bij hun onderzoek brachten de wetenschappers voor het eerst de volledige DNA-volgorde in kaart van Groenlandse walvissen.

Deze dieren leven soms meer dan tweehonderd jaar, zo is uit eerder onderzoek gebleken. Ter vergelijking: de Antarctische dwergvinvis die nauw verwant is aan de Groenlandse walvis leeft gemiddeld slechts vijftig jaar. 

"We hopen er uiteindelijk achter te komen wat het geheim is van het lange gezonde leven dat deze dieren leiden", verklaart hoofdonderzoeker Joao Pedro de Magalhaes op NBC News.

"De bevindingen kunnen we in de toekomst mogelijk gebruiken om de gezondheid van mensen te kunnen verbeteren." 

Cellen

Die toepassingen zijn nu nog ver weg. Vervolgonderzoek moet uitwijzen in welke mate de twee ontdekte genen de levensduur van de walvissen beïnvloeden en op welke manier.

Het is zeer onzeker of de genetische mechanismen bij mensen zouden leiden tot een langere levensduur.  

Het DNA-onderzoek op de dieren is uniek vanwege de grootte van Groenlandse walvissen. Ze wegen tussen de 50 en 100 ton en ze hebben ongeveer duizend keer meer cellen dan een mens.

"Dit is het grootste dier waarvan het DNA in kaart is gebracht", aldus De Magalhaes.