Amerikaanse wetenschappers hebben ontdekt dat de aanwezigheid van beren soms goed is voor planten. 

Als beren opduiken in een natuurgebied gaan sommige planten harder groeien.

Dat komt omdat de beren het ecosysteem ingrijpend veranderen door mieren te eten.

Onderzoekers van de Universiteit van Florida komen tot die conclusie in het wetenschappelijk tijdschrift Ecology Letters.

Zaden

De wetenschappers bestudeerden de groei van de plantensoort Chrysothamnus nauseosus in natuurgebieden in Colorado. Ook de relatie van de planten tot insecten werd in kaart gebracht.

De struiken met gele bloemen bleken opeens sneller te groeien en meer zaden te produceren toen er een zwarte beer in de buurt kwam leven.

Het onderzoek wees uit dat de beer de plantengroei indirect beïnvloedde door mierennesten in de buurt van de struiken te vernielen en leeg te eten.

Insecten

Volgens de wetenschappers schrikken mieren normaal gesproken veel insecten af als ze op de bladeren van planten zitten.

Met name roofinsecten die jagen op plantetende insecten (bijvoorbeeld cicaden) worden op afstand gehouden door mieren.

"De mieren bezorgen plantetende insecten in feite een zone zonder vijanden", verklaart hoofdonderzoeker Joshua Grinath op de nieuwssite van het wetenschappelijk tijdschrift Science.  

Complex

Toen de beer in het onderzoeksgebied van plantonderzoekers ging leven, profiteerden de planten waarschijnlijk van roofinsecten die door afwezigheid van mieren opeens fanatieker gingen jagen. De groei van de planten werd door de intensieve jacht minder belemmerd door plantetende diertjes.

Volgens Grinath toont zijn onderzoek aan dat het ecosysteem van natuurgebieden erg complex en kwetsbaar is.

"Dit soort ecologische relaties tussen dieren en planten kunnen verdwijnen als het leefgebied van beren niet in stand blijft en plantenpopulaties kunnen als gevolg daarvan veranderen."