De bacterie die cholera veroorzaakt, beschikt over een uniek mechanisme om DNA te stelen uit andere organismen, zo blijkt uit nieuw onderzoek. 

De bacterie met de naam Vibrio cholerae is in staat om een soort speer van eiwitten te vormen, waarmee stukjes DNA uit andere cellen kunnen worden ontvreemd.

De ziektekiem verzamelt met behulp van deze speer genen van andere bacteriën in zijn omgeving om beter weerstand te kunnen bieden aan vijandelijke organismen, bijvoorbeeld antibiotica.

Dat melden Zwitserse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Science.

Wapen

De onderzoekers bestudeerden met een microscoop de interacties die cholerabacteriën aangaan met andere organismen in hun natuurlijke omgeving: water.

Als de bacterie in contact komt met andere bacteriën, schuift er een soort moleculaire speer van eiwitten uit de ziektekiem.

Deze speer prikt een gat in de concurrerende bacterie, zodat genetisch materiaal naar buiten stroomt. Deze genen worden vervolgens opgeslokt door de cholerabacterie. 

Immuun

"Met deze vorm van DNA-acquisitie kan één enkele choleracel fragmenten absorberen waarin meer dan 40 genen van een andere bacterie zitten", verklaart hoofdonderzoekster Melanie Blokesch op nieuwssite Physorg.com.

De infectieziekte cholera veroorzaakt diarree en uitdroging bij mensen. Er bestaan vaccinaties tegen de ziekte, maar er verschijnen regelmatig nieuwe vormen van cholera die niet gevoelig zijn voor bestaande antistoffen. 

Waarschijnlijk is die snelle mutatie een gevolg van de effectieve manier waarop het virus nieuwe genen verzamelt.