De NASA-ruimtesonde Dawn is officieel begonnen aan de laatste fase van zijn reis naar de dwergplaneet Ceres. 

Dat meldt de NASA.

De ruimtesonde is nog 640.000 kilometer verwijderd van de planeet, maar ligt op koers om zich begin maart in een baan rond Ceres te plaatsen.  

Het ruimteschip nadert de dwergplaneet met een snelheid van 725 kilometer per uur.

Vesta

Als Dawn de dwergplaneet heeft bereikt, is het de eerste ruimtesonde die rondjes heeft gedraaid rond twee verschillende planeten in ons zonnestelsel.

Dawn bewoog zich van 2011 tot 2012 in een baan rond de protoplaneet Vesta om gegevens te verzamelen over dit rotsblok in de ruimte. De NASA heeft eerder een filmpje gelanceerd van Vesta dat is gebaseerd op de opnamen van Dawn.    

Vanaf maart zal de ruimtesonde ook Ceres nauwkeurig in kaart brengen. Ruimtewetenschappers hebben nog nauwelijks een idee van hoe deze dwergplaneet eruitziet.

Mysterie

"Ceres is bijna een compleet mysterie voor ons", aldus Christopher Russell, leider van de Dawn-Missie op Space.com. "Er zijn geen meteorieten gevonden die kunnen worden gelinkt aan Ceres. We kunnen dus alleen voorspellen dat we zullen worden verrast door de bevindingen van Dawn."  

Dawn zal al in januari de eerste foto's op afstand maken van Ceres. Eind januari denken de wetenschappers van de NASA dan ook al te kunnen beschikken over de beste opnames van de dwergplaneet die ooit zijn gemaakt.