De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA heeft een hypermoderne onderzoeksballon gelanceerd boven Antarctica. 

De ballon is maar liefst 525.000 kubieke meter groot en bevat een telescoop die kosmische straling uit de ruimte kan meten.

Door een speciaal ontwerp blijft de druk van het gas in de ballon relatief hoog en het gevaarte kan tot wel honderd dagen in de lucht blijven.

Dat meldt de nieuwssite van het wetenschappelijk tijdschrift Nature.

Touwen

De ballon werd gelanceerd op 28 december in de buurt bij het onderzoeksstation McMurdo op het zuidelijkste puntje van het eiland Ross op Antarctica.

In de ballon zijn speciale touwen verwerkt die ervoor zorgen dat het volume zowel 's nachts als overdag constant blijft.

Het volume van conventionele balonnen slinkt 's nachts, omdat de druk van het gas aan de binnenkant vaak door de dalende temperatuur afneemt. De levensduur is daardoor beperkt tot ongeveer vijftig dagen.

Zwarte gaten

De telescoop in de onderzoeksballon kan deeltjes met een zeer hoge energie detecteren van gammastraling uit de ruimte.

Tijdens de studie worden onder meer gegevens verzameld over straling van zwarte gaten en gammaflitsen, oftewel intense uitbarstingen van gammastraling.

De wetenschappers hopen met de studie nieuwe inzichten te verwerven in deze nog deels onbegrepen kosmische fenomenen.

Door de langere vluchtduur van de nieuwe ballon kunnen er bijzonder veel gegevens worden verzameld. "De lange vluchttijd is zeer belangrijk voor deze studie", aldus hoofdonderzoeker Steven Boggs.