Behandelingen waarbij de hersenen worden bestookt met stroomstootjes hebben mogelijk geen enkel effect op de werking van het brein. Dat zou blijken uit een nieuwe studie.

Sommige wetenschappers beweren dat ze met elektrische hersenstimulatie de creativiteit, het rekenvermogen of het geheugen van mensen kunnen verbeteren door specifieke hersengebieden onder stroom te zetten.

Ook wordt de techniek gebruikt om depressies te behandelen. 

De behandeling met de naam transcraniale Direct Current Stimulation (tDCS) leidt echter niet tot meetbare veranderingen in hersenactiviteit of doorbloeding van het brein.

Dat melden Australische onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Neuropsychologia.

Onbetrouwbaar

De wetenschappers kwamen tot hun bevindingen door 117 studies te analyseren waarbij tDCS werd gebruikt. Bij slechts één studie werden meetbare veranderingen in de hersenen aangetoond.

Bij alle andere studies had de elektrische stimulatie geen invloed op de elektrische activiteit van hersencellen, ondanks de beschreven positieve effecten op het geheugen of creativiteit. 

Het is volgens hoofdonderzoeker Jared Horvath dan ook aannemelijk dat de techniek helemaal niet werkt.  "Er lijkt geen enkel significant effect te zijn van tDCS op de doorbloeding van het brein of de elektrische activiteit in de hersenen", verklaart hij op nieuwssite New Scientist

Placebo

Veel van de eerder uitgevoerde studies met positieve resultaten zijn volgens Horvath ook onbetrouwbaar, omdat er geen controlegroep van proefpersonen werd gebruikt. 

Zo'n controlegroep bestaat uit mensen die wel denken dat ze elektrische stimulatie ontvangen, maar in werkelijkheid niet worden gestimuleerd.

Op die manier kan worden getest of mensen niet beter gaan presteren door een soort placebo-effect, waarbij ze alleen het idee hebben dat hun brein beter werkt door de stimulatie.

Onzin

Zo'n placebo-effect zou goed verklaarbaar zijn volgens onafhankleijk onderzoeker Vincent Walsh van het University College Londen. 

"De techniek tDCS is erg gehypt", verklaart hij. "Het gevaar is dat mensen simpelweg betere prestaties wordt beloofd op het gebied van wiskunde, herinneringen en intelligentie. Deze studie is hopelijk het begin van wat tegenwicht tegenover al die onzin."