Wetenschappers hebben in India de resten opgegraven van een verre voorouder van moderne paarden.

Het gaat om een fossiel van een hoefdier dat is ontdekt in een kolenmijn ten noordoosten van Mumbai.

Het dier, dat Cambaytherium thewissi is gedoopt, is een voorouder van de onevenhoevigen waartoe onder meer paarden, pony's en ezels behoren.

Dat melden Amerikaanse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Nature Communications.

Continentverschuiving

Onderzoek op het gefragementeerde fossiel heeft uitgewezen dat het dier ongeveer 54,5 miljoen jaar geleden in het huidige India leefde.

India was toen nog een eiland dat vastzat aan het huidige Madagascar, pas veel later kwam het gebied door continentverschuiving in botsing met de rest van Azië.

Voor de botsing zijn er waarschijnlijk verschillende bijzondere diersoorten geëvolueerd op het eiland, waaronder primaten, knaagdieren en onevenhoevigen.

Tanden

Cambaytherium thewissi was waarschijnlijk de voorouder van alle onevenhoevigen. "Als je kijkt naar tanden, tenen en sacrale ruggenwervels van deze dieren zit het aantal precies tussen dat van de onevenhoevigen en de meer primitieve dieren in", verklaart hoofdonderzoeker Ken Rose op de nieuwssite van John Hopkins University.

"Dit fossiel lijkt daardoor het meest op de gemeenschappelijk voorouder van de onevenhoevigen van alle fossielen die we tot nu toe hebben gevonden."

De wetenschappers hopen in de mijn ook nieuwe aanwijzingen te vinden over de continentverschuiving waardoor het huidige India ontstond.

Migreren

Mogelijk is het eiland waarop de voorouders van de onevenhoevigen leefden vlak langs het Arabische schiereiland of de Hoorn van Afrika gedreven, zodat de dieren zich daar konden verspreiden.

"Misschien was er een landbrug die ervoor zorgde dat de dieren uiteindelijk konden migreren naar andere gebieden. Maar Cambaytherium is uniek en dat suggereert dat India zeker een tijdje geïsoleerd was", aldus Rose.