Wetenschappers hebben het DNA in kaart gebracht van een lintworm, die vier jaar in het hoofd van een Chinese man leefde.  

Het gaat om een zeldzame lintworm met een genoom dat bijzonder veel DNA bevat.

Daardoor is de parasiet waarschijnlijk in staat om niet alleen te overleven in dieren zoals katten en honden, maar ook in de hersenen van mensen.

Dat melden Britse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Genome Biology.

Operatie

De lintworm werd vier jaar geleden aangetroffen bij een 50-jarige Chinese man die zich een ziekenhuis in Groot-Brittannië meldde met hoofdpijn en geheugenklachten. De parasiet had een ontsteking veroorzaakt in zijn brein, maar In eerste instantie kon de worm niet worden verwijderd.

MRI-scans toonden aan dat het diertje zich in de loop van vier jaar vijf centimeter verplaatste, van de linker- naar de rechterhersenhelft. Uiteindelijk werd het dier met een operatie verwijderd.

De lintworm van de soort Spirometra erinaceieuropaei is zeer zeldzaam. Sinds 1953 is het dier slechts 300 keer geobserveerd, voornamelijk bij katten en honden.

DNA

Wetenschappers van het Wellcome Trust Sanger Institute in Cambridge slaagden erin om het DNA van de parasiet in kaart te brengen. Uit het onderzoek blijkt dat het genoom van het dier tien keer zo lang is als de DNA-volgorde van alle lintwormen die tot nu toe zijn geanalyseerd.

Door deze genetische aanpassingen is de parasiet waarschijnlijk in staat om te overleven in zeer uiteenlopende diersoorten. Waarschijnlijk parasiteerde het dier op de vetten in de hersenen van de Chinese man.

Gastheer 

"Mensen zijn niet de natuurlijke gastheer van deze worm", verklaart hoofdonderzoekster Hayley Bennett op de nieuwssite van New Scientist.

"Als het dier bij mensen binnendringt, migreert de parasiet dus niet naar de maag zoals bij anderen dieren. Bij eerdere gevallen zijn deze wormen aangetroffen in de huid, de longen en in de borsten."