Mensen die ouder dan honderd jaar worden, bereiken die leeftijd waarschijnlijk niet dankzij een speciaal gen voor langlevendheid, zo blijkt uit een nieuwe studie.

Een genetisch onderzoek onder 17 mensen van 110 jaar en ouder heeft niet geleid tot de vondst van speciale genen die de kans op een hoge leeftijd bevorderen. Bij sommige proefpersonen werden juist genen aan getroffen die het risico op vroegtijdige dood verhoogden. 

Dat melden onderzoekers van de Universiteit van Stanford in het wetenschappelijk tijdschrift PLOS One.

Zeldzaam

Aan het onderzoek deden 16 vrouwen mee en één man. De oudste deelnemer was 116 jaar.

Mensen die ouder worden dan 110 zijn zeer zeldzaam: wereldwijd zijn er op dit moment slechts 74 individuen die deze leeftijd hebben bereikt. De genen van de 'superouden' werden vergeleken met 34 willekeurige proefpersonen die tussen de 24 en 79 jaar oud waren.

De wetenschappers zochten onder meer naar verschillen in genen die invloed hadden op de aanmaak van insuline en specifieke eiwitten. In eerdere studies zijn dergelijke genen namelijk in verband gebracht met hoge leeftijden.

Hartritme

De oude proefpersonen bleken echter niet significant vaker over deze genen te beschikken dan de jongere deelnemers aan het experiment. Eén van de ouderen had zelfs een zeldzame genvariant die de kans op een plotselinge dood door een verstoord hartritme sterk vergrootte. 

"We hoopten een gen voor langlevendheid te vinden", verklaart hoofdonderzoeker Stuart Kim op Independent Online. "Dat is niet gelukt. En daar zijn we teleurgesteld over."

Toch gelooft hij dat er een genetische basis moet zijn voor het bereiken van bijzonder hoge leeftijden. "Tweelingstudies laten zien dat ongeveer 40 procent van iemands leeftijd te verklaren is aan de hand van genen", aldus Kim op ABC News.   

Subtiel

De wetenschapper vermoedt dat iemands leeftijd wordt beïnvloed door een subtiel samenspel van meerdere genen. Met een uitgebreider onderzoek onder meer proefpersonen hoopt hij deze genen alsnog in kaart te brengen, zo meldt nieuwssite New Scientist.

"We zoeken verder en zullen complexere analyses maken van de genen van meer ouderen", aldus Kim.