Europa is begonnen aan de historische landing op een komeet. Een onbemande verkenner werd woensdagochtend losgelaten door de sonde Rosetta die rond de komeet draait.

In ongeveer zeven uur moet de lander langzaam naar het oppervlak zakken. Rond 17.00 uur weet Europa of het geschiedenis heeft geschreven. "De verkenner is op het juiste pad", zegt het European Space Agency (ESA). 

De lander, Philae genaamd, werd rond 9.35 uur (Nederlandse tijd) losgekoppeld van de Rosetta. Bijna een half uur later ontving de vluchtleiding het signaal dat de loskoppeling was gelukt. 

Rond 16.30 uur moet de verkenner landen. Ook dat signaal doet er ongeveer een half uur over om de aarde te bereiken.

De komeet heeft min of meer de vorm van een badeend, de landingsplek is op de 'kop' ervan. De komeet staat nu op ruim 500 miljoen kilometer van de aarde.

Stuwmotor

Het is de vraag of de landing gaat lukken: de stuwmotor bovenop de komeetlander blijkt niet te werken. Het komt nu aan op de harpoenen van de onbemande verkenner. De raketten die tegenwicht moeten bieden aan de kracht die het uitgooien van de harpoenen geeft, doen het namelijk niet.

En dat kan problemen geven op een komeet waar zwaartekracht vrijwel niet bestaat, de verkenner zou namelijk daardoor teruggeduwd kunnen worden in de ruimte.

Zeven uur

Meer dan tien jaar nadat Rosetta werd gelanceerd om te jagen op de komeet nadert de ruimtesonde de laatste fase van haar reis. Het is Europa's meest prestigieuze kometenmissie. 

De missie staat onder leiding van de Nederlander Fred Jansen. Het landingssysteem en de zonnepanelen zijn in Nederland gemaakt. De sonde is getest bij ruimtevaartlaboratorium Estec in Noordwijk.

De Rosetta-landing: Een pokerspel in de ruimte​