De gedomesticeerde kat verschilt genetisch gezien maar weinig van wilde katten, zo blijkt uit nieuw wetenschappelijk onderzoek. 

De DNA-volgorde van huiskatten is slechts op enkele plekken veranderd, sinds de domesticatie van de dieren negenduizend jaar geleden begon.

De genen van gedomesticeerde katten die duidelijk verschillen van hun wilde soortgenoten zorgen vermoedelijk voor een specifieke vachtkleur, verminderde angst en een versterkt beloningsysteem in de hersenen.  

Dat melden onderzoekers van de Universiteit van Washington in het wetenschappelijk tijdschrift PNAS.

Honden

Bij het onderzoek werd de DNA-volgorde van twee huiskatten vergeleken met het genoom van wilde katten. De wetenschappers kozen voor een Abessijn en een Heilige Birmaan, omdat van deze dieren een relatief goede stamboom beschikbaar is.

"We geloven dat we het eerste bewijs hebben gevonden dat laat zien dat gedomesticeerde katten nog dicht bij wilde katten staan", verklaart hoofdonderzoeker Wes Warren in de Los Angeles Times.

Die conclusie is goed verklaarbaar. De domesticatie van katten duurt nog maar negenduizend jaar, terwijl honden bijvoorbeeld al dertigduizend jaar door mensen worden gehouden.

Half

"Katten zijn in tegenstelling tot honden eigenlijk maar half gedomesticeerd", aldus Warren op nieuwssite ScienceDaily. "Ze hebben zich nog relatief recent afgescheiden van wilde katten en sommige individuen paren zelfs nog met hun wilde familieleden."

Toch slaagden de wetenschappers erin om enkele veranderingen te vinden in de DNA-volgorde van huiskatten. Die aanpassingen zijn waarschijnlijk het gevolg van de manier waarop de dieren zijn geselecteerd.   

Oogst

Mensen gingen vermoedelijk katten houden om knaagdieren te bestrijden die de oogst aanvraten. "Ze zorgden ervoor dat de dieren in hun buurt bleven door ze beloningen te geven in de vorm van voedsel", aldus Warren.  

Hierdoor werden voornamelijk katten geselecteerd die gevoelig waren voor beloningen en weinig angst kenden voor mensen.

"Dat was waarschijnlijk de reden dat de DNA-volgorde van de eerste generaties huiskatten begon te veranderen", aldus Warren.