De menselijke hersenen bevatten vermoedelijk gespecialiseerde hersencellen voor het waarnemen van elk van de vijf basissmaken, zo blijkt uit nieuw onderzoek. 

De smaakpapillen op de tong van muizen zijn gekoppeld aan verschillende groepen cellen in hun brein die de smaken zoet, zuur, zout, bitter of hartig kunnen registreren.

Dat melden Amerikaanse onderzoekers van Columbia University in het wetenschappelijk tijdschrift Nature.

De studie suggereert dat hersenen van mensen zeer waarschijnlijk op dezelfde manier onderscheid tussen smaaksensaties.

Camera

De wetenschappers maakten bij hun onderzoek gebruik van genetisch gemodificeerde muizen. De dieren beschikten over hersencellen voor smaak die oplichtten als ze werden geactiveerd.

Met een speciale camera (endoscoop) slaagden de onderzoekers erin om in het brein van de muizen te kijken, terwijl de dieren voedsel kregen in verschillende smaken.   

Uit het onderzoek blijkt dat er een sterke verbinding is tussen smaakcellen op de tong van muizen en specifieke hersencellen in hun brein.

Cellen die zoete smaken kunnen waarnemen op de tong zijn bijvoorbeeld gekoppeld aan een specifieke groep neuronen, terwijl cellen die zure sensaties registreren met andere groepen cellen in het brein zijn verbonden.

Cellen

Bij mensen verloopt de verwerking van verschillende smaken op vergelijkbare wijze. Tot nu toe werd aangenomen dat alle hersencellen voor smaak meerdere smaaksensaties konden waarnemen.

De nieuwe ontdekking kan mogelijk leiden tot nieuwe medicijnen tegen smaakverlies, een klacht die vaak optreedt bij ouderen.

"Omdat we nu een duidelijk beeld hebben van hoe de smaakfunctie werkt, kan ik me voorstellen dat we deze functie in de toekomst gemakkelijker kunnen aanpassen bij mensen", aldus hoofdonderzoeker Charles Zuker op BBC News.