Europa laat woensdag een onbemande verkenner landen op een komeet. Het is het historische hoogtepunt van een missie die al tien jaar duurt.

De bestemming is 67P/Tsjoerjoemov-Gerasimenko, een rotsblok van enkele kilometers in doorsnee. Het heeft de vorm van een badeend. De verkenner moet op de 'kop' van het eendje landen.

De komeet draait al miljarden jaren in een baan rond de zon. Het is een overblijfsel van het ontstaan van ons zonnestelsel 4,6 miljard jaar geleden. De aarde is in al die jaren flink veranderd, de komeet niet of nauwelijks. De lander moet onder meer een gat in het oppervlak boren om te ontdekken waaruit de komeet bestaat.

Ook moet hij haarscherpe foto’s van zijn omgeving maken.

Zeven uur

De lander heet Philae. Hij zit nu nog in de sonde Rosetta, die rond de komeet vliegt. Woensdagochtend rond 9.35 uur Nederlandse tijd wordt Philae losgelaten.

In zeven uur vliegt hij beetje bij beetje naar het oppervlak. Dat gaat heel nauwkeurig en voorzichtig, ook al razen beide objecten met een snelheid van 135.000 kilometer per uur door de ruimte richting de zon.

Wachten

Rond 16.30 uur moet de lander voet op de komeet zetten. Dan begint het angstige wachten. Het signaal dat de landing is gelukt, doet er bijna een halfuur over om de aarde te bereiken.

Rond 17.00 uur weet Europa dus of het geschiedenis heeft geschreven. Aan het begin van de avond moet de eerste foto van het oppervlak binnenkomen.

De Rosetta werd in 2004 gelanceerd. Onderweg vloog ze langs de aarde, langs Mars, weer langs de aarde, langs een asteroïde, opnieuw langs de aarde en langs een andere asteroïde. In augustus kwam de sonde aan bij de komeet.

Metingen

Sindsdien draaide ze rondjes eromheen en verrichte ze metingen, steeds iets dichterbij. Inmiddels heeft de sonde ongeveer 6,5 miljard kilometer op de teller staan.

De missie wordt geleid door de Nederlander Fred Jansen. Het landingssysteem is gemaakt door Moog Bradford in Heerle bij Roosendaal.

Sonde en lander krijgen hun stroom door zonnepanelen die zijn gemaakt door Airbus Defence & Space uit Leiden, dat vroeger Dutch Space en daarvoor Fokker Ruimtevaart heette.

Voor de lancering is de sonde uitgebreid getest bij Estec in Noordwijk.

De Rosetta-landing: Een pokerspel in de ruimte