Europa probeert op 12 november een verkenner op het oppervlak van een komeet te zetten. Dat heeft de Europese ruimtevaartorganisatie ESA vrijdag aangekondigd. Nog nooit is een verkenner geland op een komeet.

De sonde Rosetta met de verkenner Philae vliegt nu nog rond de komeet 67P/Tsjoerjoemov-Gerasimenko. Die ziet eruit als een badeendje. De plek van de landing was vorige week al bekendgemaakt.

De verkenner moet naar de 'kop' van de komeet gaan. Daar is het redelijk vlak. Ook valt er genoeg zonlicht om de accu op te laden. Als de landing daar toch niet door kan gaan, heeft de ESA een alternatief achter de hand.

Dat is een plek op het 'lichaam' van de badeend. Ook daar zou de Philae op 12 november moeten landen.

Het is de bedoeling dat de Rosetta op 12 november om 9.35 uur Nederlandse tijd de Philae loslaat. Dan gaat de verkenner langzaam naar het oppervlak. Na ongeveer 7 uur vliegen is de landing. Bijna een half uur later, iets na 17.00 uur, moet het signaal op aarde aankomen dat alles is geslaagd. Bij de alternatieve plek zou dat een paar uur later gebeuren.

Zonnestelsel

De verkenner Philae moet het komende jaar onder meer gaan boren in het oppervlak van 67P, om vast te stellen waaruit de komeet bestaat. Dat kan wetenschappers een beter beeld geven van het ontstaan van ons zonnestelsel en daarmee van de aarde.

De komeet 67P is namelijk ontstaan uit dezelfde wolk van gas en stof waaruit ook de aarde en de andere planeten zijn samengeklonterd. De aarde is in de miljarden jaren erna flink veranderd, de komeet niet of nauwelijks.

De Rosetta werd in maart 2004 gelanceerd en heeft inmiddels ongeveer 6,5 miljard kilometer op de teller staan. De route voerde drie keer langs de aarde en één keer langs Mars. De Rosetta had de zwaartekracht van de twee planeten nodig om genoeg snelheid te maken voor de oversteek naar de komeet.

De missie is een prestigeproject van Europa en kost ruim 1,3 miljard euro. De Nederlander Fred Jansen leidt het project.