Exoplaneet heeft heldere hemel met waterdamp

Een internationaal team van astronomen heeft een planeet ontdekt met een heldere hemel en water in de atmosfeer.

Het is de kleinste exoplaneet tot nu toe waar wetenschappers water aantroffen. De planeet is ongeveer zo groot als Neptunus, zo'n vier keer de grootte van de aarde, en staat 124 lichtjaar van de aarde vandaan.

De planeet,  HAT-P-11b genaamd, heeft een heldere hemel, wat  het voor de onderzoekers mogelijk maakte om de atmosfeer goed te onderzoeken. Bij alle andere ontdekte exoplaneten van deze grootte werd het zicht beperkt door wolken.

Om de planeet waar te nemen maakten de wetenschappers gebruik van de zogeheten transitmethode. Op het moment dat de planeet vanaf de aarde gezien voor zijn ster schuift, verduistert de planeet een heel klein stukje van die ster.

De astronomen maakten gebruik van de ruimtetelescopen Hubble, Spitzer en Kepler. Ze keken naar het licht dat vanuit de ster door de dampkring van HAT-P-11b in de telescopen viel.

Uit de waargenomen golflengtes concludeerden de onderzoekers dat de atmosfeer waterdamp bevat. Omdat het licht dat de dampkring doorlaat relatief intens is, moet de planeet een heldere hemel hebben. In elk geval tot vlakbij het oppervlak is HAT-P-11b wolkeloos.

Wetenschappers doen verslag van hun ontdekking in het wetenschappelijk tijdschrift Nature dat donderdag verschijnt.

Lees meer over:

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 6.00 uur weten wat het nieuws wordt?
Tip de redactie