Rond het jaar 2100 leven er mogelijk 12 miljard mensen op aarde, zo blijkt uit nieuwe wetenschappelijke voorspellingen.

De kans is ongeveer tachtig procent dat er aan het einde van deze eeuw tussen de 9,6 en 12,3 miljard mensen op aarde leven.

Dat melden onderzoekers van de Universiteit van Washington in het wetenschappelijk tijdschrift Science.

De bevindingen staan haaks op eerdere analyses die erop wezen dat de groei van de wereldbevolking na 2050 zou afvlakken.

Afrika

De Amerikaanse onderzoekers kwamen tot hun kansberekeningen op basis van geboortecijfers.

Met name het aantal kinderen dat jaarlijks in Afrika ter wereld komt, daalt veel minder snel dan eerder werd voorspeld, zo blijkt uit hun studie. De eerder voorspelde afvlakking van de groei van de wereldbevolking lijkt daardoor achterhaald.

"Het grootste verschil tussen onze resultaten en eerdere projecties is dat wij verwachten dat de populatie in Afrika flink zal toenemen van 1 miljard naar 4 miljard, of tenminste 3,5 miljard", verklaart hoofonderzoeker Adrian Raftery op nieuwssite New Scientist.   

Piek

De wereldpopulatie bestaat op dit moment uit ongeveer 7 miljard mensen. Wetenschappers waren het er tot nu toe min of meer over eens dat het aantal wereldburgers in 2050 een piek zou bereiken van 9 miljard.

"Maar wij hebben ontdekt dat er een kans van 70 procent is dat de wereldpopulatie zich deze eeuw niet zal stabiliseren", aldus Raftery.

Onderwijs

Critici vinden de nieuwe voorspellingen onbetrouwbaar, omdat ze enkel zijn gebaseerd op statistiek. Er is door de onderzoekers geen rekening gehouden met factoren die de geboortecijfers in Afrika in de toekomst kunnen beïnvloeden, zoals onderwijs.

Veel wetenschappers verwachten dat de toenemende educatie van vrouwen zal leiden tot minder geboortes.  

Rafterty is daar niet zo zeker van. Volgens hem is het goed dat er over zijn voorspelling wordt gediscussieerd. "Populatiecijfers zijn een belangrijk onderwerp", verklaart hij op nieuwssite ScienceDaily. "Ze zijn een beetje van de politieke agenda gevallen."