Zoogdieren ontstonden eerder dan gedacht, zo blijkt uit de ontdekking van enkele fossielen van primitieve eekhoorns in China.

Het gaat om fossielen van drie harige dieren met een staart en poten waarmee ze gemakkelijk in bomen konden klimmen.

De voorouders van deze primitieve eekhoornachtigen ontstonden vermoedelijk al 208 miljoen jaar geleden.

Daarmee evolueerden de eerste zoogdieren dertig tot veertig miljoen jaar eerder dan door veel wetenschappers wordt aangenomen. Dat melden Chinese onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Nature.    

Klimmers

Onderzoek op de primitieve eekhoorns wijst uit dat ze al enkele belangrijke kenmerken hadden van zoogdieren. Het middenoor van de knaagdieren bestond bijvoorbeeld al uit drie botjes, net als bij alle moderne zoogdieren.

In hun gedrag leken de 160 miljoen jaar oude dieren veel op moderne eekhoorns. "Het waren goede klimmers", verklaart hoofdonderzoeker Jin Meng op nieuwssite ScienceDaily.

"Hun pootjes waren geëvolueerd om takken vast te houden, maar minder goed uitgerust om zich op de grond voort te bewegen. Ze brachten waarschijnlijk meer tijd door in bomen dan de eekhoorns die we nu kennen."   

Verhalen

Gezien de periode waarin de dieren leefden, moeten hun voorouders zich al ruim 200 miljoen jaar geleden hebben afgescheiden van reptielen.

"We tonen overtuigend aan dat de fossielen die we hebben gevonden afkomstig zijn van zoogdieren en dat we de klok terug moeten zetten als het gaat om het ontstaan van zoogdieren", aldus Meng. 

De wetenschapper wil meer onderzoek doen naar de primitieve eekhoornachtigen en hoopt dat ze een belangrijke rol gaan spelen in de educatie over het ontstaan van zoogdieren.  

"Wat misschien wel het belangrijkste is: deze fossielen bieden ons een set nieuwe karakters waarmee we verhalen kunnen vertellen over primitieve zoogdieren."