Koralen zorgen voor de aanvoer van voedingsstoffen in hun omgeving, zo blijkt uit nieuw onderzoek. 

Kleine haartjes op koralen brengen het water in hun omgeving in beweging.

De stroming die op die manier ontstaat, brengt voedingsstoffen naar de organismen en drijft schadelijke stoffen mogelijk weg uit hun leefomgeving.

Dat melden onderzoeker van het Massachusetts Institute of Technology in het wetenschappelijk tijdschrift PNAS.

Voeding

De wetenschappers bestudeerden groeiende koralen in een tank in een laboratorium. Met behulp van sterke microscopen en camera's brachten ze de bewegingen van de organismen nauwkeurig in beeld.

Zo filmden ze nooit eerder waargenomen bewegingen van kleine haartjes – genaamd cilia – van de zeediertjes die stromingen veroorzaken in water.

Het onderzoek toont aan dat koralen veel actiever zijn dan tot nu toe werd aangenomen en dat ze hun omgeving sterk beïnvloeden. 

"Tot nu toe dachten we dat koralen voor hun voeding compleet afhankelijk waren van de getijden en turbulentie", verklaart hoofdonderzoeker Orr Shapiro op BBC News.  

Luchtwegen

Het onderzoek is mogelijk ook medisch gezien van belang. In de menselijke luchtwegen komen haartjes voor die vergelijkbaar zijn met de cilia op koralen.

De koralen bieden volgens de onderzoekers dan ook een uitgelezen mogelijkheid om de werking van dit soort haartjes te bestuderen.

"Het komt niet vaak voor dat je cilia kunt waarnement op de buitenkant van een organisme, dus koralen zouden wel eens een goed model kunnen zijn om de processen van deze haartjes met betrekking tot ziektes beter te leren begrijpen", aldus onderzoeker Roman Stocker.