Wetenschappers hebben een raadselachtig fossiel van een stekelworm op pootjes gelinkt aan een hedendaagse worm.    

Het gaat om het fossiel van een 35 millimeter lange, stekelige worm met acht paar pootjes, die vermoedelijk ongeveer 505 miljoen jaar geleden over de oceaanbodem kroop.

Het prehistorische dier is waarschijnlijk een voorouder van de hedendaagse fluweelworm, zo blijkt uit bijzondere overeenkomsten in de anatomie van de organismen.

Dat melden Britse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Nature.

Bizar

De eerste fossielen van de worm met de naam Hallucigenia werden al geïdentificeerd in de jaren zeventig.

Door de bizarre verschijning van het dier waren wetenschappers destijds niet in staat om de plaats van de soort in de evolutionaire stamboom van wormen te bepalen. De stekelworm op pootjes bleef een evolutionair raadsel.

Uit het nieuwe onderzoek blijkt echter dat de pootjes van Hallucigenia waarschijnlijk veel weg hadden van de kaken van moderne fluweelwormen.

Nagels

De genoemde organen van beide dieren zijn opgebouwd uit hetzelfde soort materiaal: een harde opperhuid die vergelijkbaar is met menselijke nagels.

Het is al langer bekend dat de harde kaken van fluweelwormen in de loop van de evolutie zijn ontstaan uit pootjes.

Volgens hoofdonderzoeker Martin Smith is het goed mogelijk dat de bijzonder harde pootjes van de stekelige oceaanwormen een voorbode waren van die evolutionaire verandering en daarmee het bewijs zijn van een verwantschap.  

Debat

"De bijzondere poten van Hallucigenia zouden wel eens een lang en verhit debat in de evolutionaire biologie kunnen beslechten", verklaart Smith op nieuwssite New Scientist.

Volgens de wetenschapper kan het bestuderen van lang uitgestorven diersoorten leiden tot veel nieuwe kennis over moderne dieren.

"Door meer tussenvormen zoals Hallucigenia te onderzoeken, kunnen we mogelijk bepalen hoe het moderne lichaamsplan van verschillende diersoorten is ontstaan", aldus Smith.