De oude Egyptenaren begonnen veel eerder met het balsemen van mummies dan tot nu toe werd aangenomen, zo blijkt uit nieuw onderzoek.  

Australische wetenschappers hebben kunstmatige balsemolie aangetroffen in linnen doeken van zesduizend jaar oude mummies.

Het conserveringsmiddel is vermoedelijk gemaakt met behulp van plantenextracten en aardolie.

De onderzoeksresultaten zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift PLOS One.

Uitdroging

Tot nu toe werd aangenomen dat de eerste mummies ruim tweeduizend jaar later werden gebalsemd. Voor die tijd zouden mummies zijn geconserveerd door uitdroging van hun lichaam in de woestijn.

Het balsemproces blijkt echter veel ouder te zijn. De wetenschappers voerden een microscopische en chemische analyse uit op linnen doeken van mummies die worden tentoongesteld in het Bolton Museum in Groot-Brittannië. Deze geconserveerde overledenen werden rond 1920 ontdekt in Egypte. Sommige van de mummies zijn zeker zesduizend jaar oud.

Handen

Uit het onderzoek blijkt dat de mummies vrijwel zeker zijn geconserveerd met een mengsel van plantaardige stoffen en aardolie, dat niet veel verschilt van de balsemolie die is gebruikt bij behandelingen van jongere mummies. 

Vooral de handen en het gezicht van de doden werden behandeld met balsemolie. 

Hoofdonderzoekster Jana Jones vermoedt dat de bewoners van sommige Egyptische regio's al duizenden jaren experimenteerden met het balsemen van overledenen, voordat de techniek in het hele land werd gebruikt.

Kind

"Het experimenteren vond plaats in een prehistorische, tribale samenleving", verklaart Jones in de Britse krant The Guardian

De eerste overledenen die werden gemummificeerd, hadden volgens haar een speciale status. "Ze lagen in graftombes die meer te bieden hadden dan andere graven. Zo was één kind begraven met een gazelle die als huisdier werd gehouden en veel juwelen."