De hersenen van een baby groeien vlak na de geboorte met één procent per dag, zo blijkt uit nieuw onderzoek op basis van MRI-scans. 

Vooral de kleine hersenen – verantwoordelijk voor de coördinatie van bewegingen – groeien snel. Het volume van dit hersengebied verdubbelt gedurende de eerste drie maanden.

De hippocampus, een hersendeel dat geheugentaken aanstuurt, groeit relatief gezien langzaam: 47 procent in de eerste drie maanden.   

Dat melden Amerikaanse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift JAMA Neurology.

MRI-scans

De wetenschappers kwamen tot hun bevindingen door de groei van de hersenen bij 87 baby's te meten met MRI-scans. Van elke baby werden 211 scans gemaakt in 90 dagen. De onderzoekers brachten nauwkeurig in kaart hoe verschillende hersengebieden zich in de loop van deze periode ontwikkelden. 

Uit het onderzoek blijkt dat het babybrein meteen na de geboorte met gemiddeld 1 procent per dag groeit, maar na drie maanden is de groeisnelheid afgenomen tot 0,4 procent.

De langzame groei van de hippocampus suggereert volgens de wetenschappers dat de ontwikkeling van het geheugen nog niet erg belangrijk is bij baby's.  

Groeiachterstand

Bij het onderzoek werden ook de hersenen van te vroeg geboren baby's onderzocht. Het brein van deze kinderen had bij de geboorte een flinke groeiachterstand. 

"Als een baby een week te vroeg wordt geboren, is het brein 4 tot 5 procent kleiner dan het brein van een voldragen baby", verklaart hoofdonderzoeker Dominic Holland op de nieuwssite van de Universiteit van San Diego.

Ingehaald

Die achterstand wordt gedeeltelijk ingehaald. "Het brein van een te vroeg geboren baby groeit sneller na de geboorte, maar dat komt vooral omdat hun hersenen jonger zijn", aldus Holland. "Een jonger brein vertoont over het algemeen snellere groei."

Na negentig dagen zijn de hersenen van te vroeg geboren kinderen nog steeds gemiddeld 2 procent kleiner. 

Volgens Holland moet er meer onderzoek worden verricht om de nieuwe bevindingen te kunnen duiden. "De onderzoeksresultaten kunnen ons uiteindelijk een beter inzicht geven in de relatie tussen hersenstructuur en hersenfunctie gedurende de snelste prenatale ontwikkelingsfase van het menselijk brein."