Paarden gebruiken hun oren als communicatiemiddel, zo blijkt uit nieuw wetenschappelijk onderzoek. 

Paarden kijken naar elkaars oren om sociale signalen op te pikken.

Aan de hand van de stand van oren van soortgenoten bepalen ze vermoedelijk waar voedsel te vinden is, of waar een aanval van roofdieren dreigt.

Dat melden onderzoekers van de Universiteit van Sussex in het wetenschappelijk tijdschrift Current Biology.  

Bij hun onderzoek plaatsten de wetenschappers twee emmers met voedsel aan de linker- en rechterkant van een grote muur. Op de muur bevestigden ze een levensgrote foto van een paard dat naar links of naar rechts keek.

Vervolgens mochten 24 paarden om de beurt kiezen uit welke emmer ze wilden eten. 

Als de oren van het paard op de foto waren afgeplakt, kozen de paarden willekeurig één van de twee emmers om uit te eten.

Wanneer de oren van het paard op de foto zichtbaar waren, aten de dieren veel vaker uit de emmer waar hun soortgenoot naar keek.

Draaien

Dat suggereert volgens de onderzoekers dat paarden zich niet alleen focussen op de ogen van hun soortgenoten als ze sociale signalen oppikken, maar vooral ook op de oren.

"Het lijkt erop dat aanwijzingen van zowel de ogen als de oren zeer belangrijk zijn", verklaart hoofdonderzoekster Jennifer Wathan op BBC News.

Paarden kunnen hun oren bijna 180 graden draaien, net zoals veel andere dieren die op hun hoede moeten zijn voor roofdieren.

Mogelijk gebruiken meer diersoorten hun oren dan ook als communicatiemiddel. "Maar paarden hebben een zeer rijk sociaal leven en waren daarom de meest voor de hand liggende soort om dit onderzoek op te verrichten", aldus Wathan.