Wetenschappers hebben de taal van Afrikaanse zwartvoetpinguïns gedeeltelijk ontcijferd. 

Volwassen zwartvoetpinguïns communiceren met elkaar doormiddel van vier soorten kreten die allemaal een andere betekenis hebben.

De jongen stoten twee verschillende geluiden uit, waarmee ze om voedsel vragen bij volwassen dieren.

Dat melden onderzoekers van de Universiteit van Turijn in het wetenschappelijk tijdschrift PLOS One.

Dierentuin

De wetenschappers maakten honderden video-opnames van in gevangenschap levende Afrikaanse pinguïns in de dierentuin van Turijn.

Ze bestudeerden de geluiden die de dieren maakten en het bijbehorende gedrag om te bepalen wat de dieren met de kreten wilden bereiken. Uiteindelijk brachten ze zes betekenisvolle geluiden in kaart.

De meest gehoorde pinguïnkreet is de zogenoemde contactroep, een laag piepend geluid dat een halve seconde aanhoudt en waarbij de dieren hun bek half open houden. Met deze kreet zoeken geïsoleerde dieren naar gezelschap.

Gevechten

Bij gevechten stoten de dieren ook een speciale kreet uit, waarbij ze hun nek uitstrekken in de richting van hun tegenstander.

Verder registreerden de wetenschappers nog een paringsroep en een geluid waarmee twee pinguïns laten horen dat ze een paar vormen.

Kuikens blijken twee verschillende kreten te gebruiken bij het bedelen om voedsel. Dieren die minder dan drie maanden oud zijn, vragen om eten met hoge piepjes. De oudere kuikens stoten een wat zwaarder geluid uit. 

Zangvogels

Volgens de wetenschappers bieden de bevindingen nieuwe inzichten in de manier waarop pinguïns met elkaar communiceren.

"Pinguïns hebben veel minder goede vocale mechanismen dan bijvoorbeeld zangvogels", aldus hoofdonderzoeker Livio Favaro in de Britse krant The Guardian. "Maar ze gebruiken heel vernuftige technieken om informatie in hun roep te verwerken."