Het geheugen van mensen die slecht hebben geslapen, is waarschijnlijk niet erg betrouwbaar, zo blijkt uit nieuw wetenschappelijk onderzoek. 

Als mensen na een nacht zonder slaap worden geconfronteerd met foto's van een misdrijf, onthouden ze minder goed wat ze hebben gezien.

Wanneer ze later valse informatie lezen over het misdrijf, denken ze zich vaak details te herinneren die helemaal niet op de foto's voorkomen.

Dat melden Amerikaanse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Psychological Science.

Portemonnee

Bij hun onderzoek lieten de wetenschappers 104 studenten foto's te zien van een een portemonnee die op straat uit iemands tas werd gestolen.

In het tweede deel van het experiment kregen de studenten verklaringen te lezen die tegenstrijdigheden bevatten met de foto's.

Volgens de beschrijvingen verborg de zakkenroller de portemonnee bijvoorbeeld in zijn broekzak, terwijl op de foto te zien was geweest dat hij de beurs in de zak van zijn jack had verborgen.

Vals

Proefpersonen die voor het experiment een nacht niet hadden geslapen, namen dit soort verklaringen veel vaker voor waar aan. Ze geloofden achteraf dat ze de valse details daadwerkelijk op de foto's hadden gezien. 

Volgens hoofdonderzoeker Steven Frenda moet er in de rechtspraak mogelijk rekening worden gehouden met de invloed van een slaaptekort op het geheugen van getuigen, zeker aangezien slachtoffers vaak slaapproblemen hebben na een misdrijf. 

"Deze bevindingen hebben implicaties voor betrouwbaarheid van ooggetuigen die lange periodes van slaaptekort hebben ervaren", verklaart hij op de nieuwssite van Psychological Science.

Het onderzoek is echter nog te klein van opzet om definitieve conclusies uit te trekken. "Maar we zullen meer experimenten opzetten, om de invloed van slaaptekort op geheugenprocessen beter in kaart te brengen", aldus Frenda.