Onderzoekers hebben fossielen gevonden van een vogel waarvan de spanwijdte groter was dan enig ander bekend dier ooit.

Dat meldt persbureau Reuters maandag.

De vogel, Pelagornis sandersi genaamd, zou een spanwijdte hebben gehad van maar liefst 6,1 tot 7,4 meter, zo blijkt uit de overblijfselen die de Amerikaanse onderzoekers vonden in South Carolina. De vogel leefde rond 25 tot 28 miljoen jaar geleden.

Wat de oervogel ook uniek maakte waren zijn kaken. Het beest had tand-achtige uitsteeksels van bot uit zijn kaken, die zouden helpen bij het vangen van vis en inktvis uit zee.

Korte poten

Met zijn korte poten was de Pelagornis sandersi niet erg geschikt om op het land te leven. In de lucht hield hij het waarschijnlijk juist heel lang vol.

Door zijn grootte kostte het de vogel waarschijnlijk enige moeite om op te stijgen. Zo zou hij bijvoorbeeld als een deltavlieger met tegenwind naar beneden hebben moeten rennen.

Volgens de onderzoekers moet de vogel er zeer indrukwekkend uit hebben gezien. "Van dichtbij deed het dier mogelijk denken aan een draak", aldus een van de wetenschappers tegen Reuters.

Van alle nu levende vogels heeft de albatros de grootste spanwijdte. Van punt tot punt is deze zo'n 3,5 meter breed.

Het onderzoek is maandag gepubliceerd in Proceedings of the National Academy of Sciences.