Schotse wetenschappers zijn erin geslaagd om een groot aantal gebaren van chimpansees te vertalen.

De onderzoekers brachten 66 verschillende gebaren in kaart waarmee chimpansees negentien verschillende boodschappen kunnen overbrengen.

De betekenissen lopen uiteen van "kom hier" en "klim op mijn rug" tot "ga weg".

De boodschappen zijn universeel; ze worden door alle chimpansees begrepen, zo is te lezen in het wetenschappelijk tijdschrift Current Biology.

Kauwen

De wetenschappers kwamen tot hun bevindingen op basis van observaties van chimpansees in Oeganda. Ze filmden vijfduizend scenes waarin de apen met verschillende gebaren communiceerden. Vervolgens werden de beelden en het gedrag van de apen nauwkeurig geanalyseerd om de betekenissen te achterhalen.

Niet alle gebaren hadden slechts één betekenis. Wanneer de apen een soortgenoot vastgrijpen kan dat bijvoorbeeld betekenen "ga weg", maar ook "stop daarmee", of - in combinatie met een uitgestoken voet - "klim op mijn rug."

Andere gebaren zijn niet op meerdere manier te interpreteren. Als een chimpansee bijvoorbeeld suggestief op een blad kauwt, is het dier altijd uit op seksuele aandacht.

Koffie

Volgens hoofdonderzoekster Catherine Hobaiter is de gebarentaal van de apen te vergelijken met gesproken taal van mensen. "De boodschap van deze studie is dat er behalve de mens nog een diersoort is, die betekenisvol communiceert", verklaart ze op BBC News. "Waarschijnlijk zijn we niet zo bijzonder als we graag denken."

In tegenstelling tot gebaren hebben de schreeuwen en kreten van apen volgens hoofdonderzoekster Catherine Hobaiter geen specifieke betekenissen.

"Dat geschreeuw kun je vergelijken met wat er gebeurt als je een kop koffie oppakt, een kreet slaakt en op je vingers blaast. Ik kan natuurlijk aan dat gedrag afleiden dat de koffie heet is, maar het is geen boodschap die je met opzet communiceert."