Eén van de eerste bewoonbare exoplaneten die werd ontdekt, bestaat zeer waarschijnlijk niet, zo blijkt uit nieuw wetenschappelijk onderzoek. 

Het gaat om de planeet Gliese 581d, waarvan het bestaan in 2007 werd aangetoond aan de hand van golflengteverschuivingen van het licht van een dwergster op twintig lichtjaar afstand van de aarde.

Deze lichtsignalen worden waarschijnlijk echter niet veroorzaakt door een planeet die rond de ster draait, maar door de dwergster zelf.

Dat melden Amerikaanse onderzoekers van Pennsylvania State University in het wetenschappelijk tijdschrift Science.

Licht

Planeten in andere sterrenstelsels kunnen niet direct worden waargenomen, daarvoor zijn ze te klein. In plaats daarvan kijken sterrenkundigen naar het licht van de sterren waar ze omheen draaien.

Het licht van een ster kan veranderen doordat planeten met hun zwaartekracht invloed uitoefenen op de ster.

Lange tijd dachten wetenschappers dat veranderingen in het licht van de dwergster Gliese 581 duidden op de aanwezigheid van drie planeten, waaronder de exoplaneet Gliese 581d. In 2007 werd deze planeet gepresenteerd als een exoplaneet die mogelijk bewoonbaar zou zijn.

Zonnevlekken

Uit de nieuwe waarnemingen van de Amerikaanse onderzoekers blijkt echter dat de bijzondere verschuivingen in het licht van Gliese 581 kunnen worden toegeschreven aan magnetische velden op de ster zelf, die een soort zonnevlekken veroorzaken. 

De planeten waarvan eerder werd aangenomen dat ze de lichteffecten veroorzaakten, bestaan zeer waarschijnlijk geen van allen. 

De Zwitserse sterrenkundige Stéphane Udry was in 2007 de 'ontdekker' van de exoplaneet Gliese 581d. Hij geeft toe dat het nieuwe onderzoek zijn ongelijk bewijst. "De auteurs van de studie hebben een punt", verklaart hij op nieuwssite New Scientist. "Zo werkt wetenschap nu eenmaal, ik heb er vrede mee."