Kangoeroes gebruiken hun staart in sommige gevallen als extra poot, zo blijkt uit nieuw wetenschappelijk onderzoek.

Als kangoeroes niet springen maar zich langzaam voortbewegen om te grazen gebruiken ze hun staart als een soort vijfde poot.

De dieren steunen op de staart, maar zetten zich er ook mee af wanneer ze zich verplaatsen.

Dat melden onderzoekers van de Universiteit van New South Wales in het wetenschappelijk tijdschrift Biology Letters.

Achterpoten

De wetenschappers richtten zich bij hun onderzoek op rode reuzenkangoeroes. Deze dieren brengen - net als andere kangoeroesoorten – het grootste deel van de dag grazend door.

Ze springen meestal niet, maar verplaatsen zich relatief langzaam door met hun achterpoten synchroon kleine stapjes te nemen. Hun voorpoten en staart gebruiken ze op het eerste gezicht alleen om hun evenwicht te bewaren.

Om de rol van de staart te onderzoeken, maakten de wetenschappers video-opnames van vijf rode reuzenkangoeroes. De dieren waren getraind om recht vooruit te lopen op een platform, waarop de kracht werd gemeten die ze opwekten met hun ledematen.

Benen

Uit de metingen blijkt dat de dieren niet alleen steunen op de staart, zoals tot nu toe werd aangenomen. De kangoeroes zetten zich bij het lopen ook af met behulp van de staart.

"Als een kangoeroe loopt, doet de staart dienst als een poot", aldus hoofdonderzoeker Maxwell Donolan op nieuwssite ScienceDaily. "De dieren gebruiken de staart om op te steunen, mee af te zetten en zich voort te bewegen. Eigenlijk doen ze hetzelfde met hun staart als wij met één van onze benen."

De opmerkelijke functie van de kangoeroestaart kan volgens de wetenschappers als inspiratie dienen bij het ontwerpen van robots die onder moeilijke omstandigheden hun evenwicht moeten bewaren.