De eerste winnaars van een nieuwe wetenschapsprijs ter waarde van ruim 2 miljoen euro zijn maandag bekendgemaakt. De zogenoemde Breakthrough Prize is uitgereikt aan vijf wiskundigen.

Simon Donaldson, Maxim Kontsevich, Jacob Lurie, Terence Tao en Richard Taylor waren de prijswinnaars. Allemaal hebben ze recentelijk een belangrijk ontdekking gedaan in hun vakgebied.  

De prijswinnaars ontvangen elk een bedrag van zo'n 2,2 miljoen euro. In totaal werd er 15 miljoen dollar (ongeveer 11 miljoen euro uitgereikt. Bij geen enkele andere wetenschapsprijs wordt zo'n groot bedrag verdeeld.

De Breakthrough Prize is in het leven geroepen door een gezelschap miljardairs uit de technologiesector, waaronder Facebook-oprichter Mark Zuckerberg, Google-bestuurder Sergey Brin en Jack Milner van Digital Sky Technologies. 

Beroemd

De miljardairs hopen met de prijs het aanzien van wetenschappers te vergroten en meer jongeren te stimuleren om voor een wetenschappelijke carrière te kiezen.

"Intellectuele genialiteit wordt onderschat in onze maatschappij", verklaart Milner op BBC News. "58 jaar geleden was de beroemdste man op aarde geen acteur, atleet of muzikant, maar een theoretisch natuurkundige. Albert Einstein verscheen over de hele wereld op de covers van tijdschriften, in kranten en op televisie."

Nobelprijs

De prijswinnaars reageerden enigszins ongemakkelijk op het grote bedrag dat ze kregen uitgereikt. "Ik ben een beetje in verlegenheid gebracht", zegt Maxim Kontsevich tegen The New York Times. "De grootte van het bedrag is belachelijk", aldus Tao. "Ik had niet het gevoel dat ik deze prijs echt verdiende."

Later dit jaar zullen er ook Breakthrough Prizes worden uitgereikt in de vakgebieden natuurkunde en life sciences.

De bekendste wetenschapsprijs is de Nobelprijs. De winnaars van deze prijs ontvangen 'slechts' 10 miljoen Zweedse kronen, ongeveer 1 miljoen euro. De winnaars van de Nederlandse NWO-Spinozapremie krijgen 2,5 miljoen euro per persoon.