Rondwormen leven langer als ze worden uitgehongerd, zo blijkt uit nieuw wetenschappelijk onderzoek. 

Als jonge rondwormen van de soort C. elegans gedurende een bepaalde periode in hun leven geen toegang hebben tot voedsel, komen veel van hun lichaamsprocessen tijdelijk tot stilstand.

Daardoor kan hun levensduur worden verdubbeld. 

Dat melden Amerikaanse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift PLOS Genetics.

Groeifase

De larven werd de toegang tot voedsel ontnomen vlak voor een belangrijke fase in hun ontwikkeling, waarin het aantal cellen in hun lichaam snel begint te groeien.

Door de uithongering bereikten de dieren deze fase niet. Hun lichaamscellen en organen belandden in een soort inactieve staat. Toch bleven de dieren gewoon in het rond kruipen en naar voedsel zoeken. De wormen stierven zelfs niet als ze twee weken lang niets te eten kregen.  

Waarschijnlijk reageren de dieren in het wild op dezelfde manier op voedseltekorten. 

Medisch

Toen de larven weer werden gevoed, kwam hun groeiproces weer op gang en doorliep hun ontwikkeling de gebruikelijke stadia. De periode van uithongering waarin hun lichaam geen ontwikkelingen doormaakte, kwam bovenop hun normale levensduur.

Het onderzoek kan in de verre toekomst mogelijk leiden tot nieuwe medische toepassingen. 

Bij een vervolgonderzoek hopen de wetenschappers bij mensen vergelijkbare mechanismen te vinden die bij de groei van bepaalde typen weefsel stilzetten. Op die manier zou dan de groei van tumoren kunnen worden tegengegaan.

"Maar de grote vraag is nog hoe het lichaam van de wormen ertoe besluit om de groei van weefsels tijdelijk stop te zetten en weer te hervatten", verklaart hoofdonderzoeker Adam Schindler op BBC News.