Vulkaanuitbarstingen in Australië 510 miljoen jaar geleden hadden een groot effect op het klimaat en zorgden voor de eerste massale uitstervingsgolf in de geschiedenis van complex leven

Dat schrijven wetenschappers van de Curtin University uit het Australische Perth deze week in het tijdschrift Geology.

Door het toepassen van radioactieve dateringstechnieken, konden de onderzoekers de precieze leeftijd van het zogenaamde vloedbasalt in de provincie Kalkarindji uitvinden.

Vloedbasalt is het gevolg van een grootschalige vulkanische uitbarsting of reeks van uitbarstingen waarbij grote stukken land door basaltlava bedekt worden. Zo ontstonden vulkanische vlakten, bedekt met basalt.

Basalt

De onderzoekers konden bewijzen dat het basalt tezelfdertijd als de vroeg-midden cambrische uitstervingsgolf, zo'n 510-511 miljoen jaar geleden, was gevormd.

Dit was de eerste grote uitstervingsgolf waarbij zo'n vijftig procent van complex, meercellig leven werd uitgeroeid.

In die periode veranderde het klimaat snel en verdween veel zuurstof uit de oceanen. Hoe dat precies kwam, was tot nog toe onbekend. De wetenschappers denken hiermee een stukje van die puzzel opgelost te hebben.

De snelle en grote veranderingen van het klimaat veroorzaakt door de uitbarstingen maakte het moeilijk voor veel soorten om te overleven, waarschijnlijk omdat ze zich niet snel genoeg konden aanpassen.