Wetenschappers hebben de werking van lichtgevoelige eiwitten in planten ontrafeld. 

De eiwitten, zogenoemde fytochromen, veranderen van vorm als ze licht opvangen.

Daardoor krijgt de cellen van de plant het signaal dat ze zich in de zon bevinden, of juist in de schaduw. 

Dat melden Zweedse en Finse wetenschappers in het wetenschappelijk tijdschrift Nature.

Laser

De onderzoekers kwamen tot hun bevindingen door veranderingen in de structuur van fytochromen te meten met laserlicht.

Het is al langer bekend dat fytochromen ervoor zorgen dat planten informatie krijgen over de aanwezigheid van licht in hun omgeving. Planten groeien onder invloed van de eiwitten over het algemeen naar de zon.

"We wisten al dat er een structurele verandering moest plaatsvinden, aangezien de lichtsignalen op één of andere manier moeten worden doorgegeven aan de rest van de cel.", verklaart hoofdonderzoeker Sebastian Westenhoff op nieuwssite ScienceDaily. "We wisten alleen niet precies hoe de structuur van het eiwit veranderde."

De nieuwe onderzoeksresultaten bieden inzicht in die vormverandering. "Bijna de complete molecuul wordt opnieuw opgebouwd."

Efficiënter

De ontrafeling van de werking van fytochromen kan op de lange termijn leiden tot de ontwikkeling van meer efficiënte gewassen.

Door de vormverandering van de eiwitten te stimuleren zouden wetenschappers planten mogelijk beter kunnen laten groeien in omgevingen waar weinig licht is. 

"Eiwitten zijn de fabrieken van het leven en hun structuur verandert als ze specifieke taken uitvoeren", aldus Westenhoff. "Op dit moment is het nog niet mogelijk om die structuurverandering te beïnvloeden, maar in de toekomst mogelijk wel."